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原标题:超可爱宠物 墨西哥钝口螈状如外星宝宝

浏览次数:197 时间:2020-01-12

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野生蝾螈走向灭绝

墨西哥特有的两栖类动物墨西哥钝口螈(Ambystomamexicanum),因独特的样貌著称并被当成宠物来饲养,但由于其栖息地已被大量开发,现已列入濒临绝种的动物。

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墨西哥钝口螈是蝾螈的一种,外观呈粉红色,有着像人一样的眼睛和嘴巴,再加上6根长在头部两侧、状似蕨类植物的鳃,使它看起来像是卡通中的外星宝宝。

蝾螈正从自然栖息地消失。图片来源:Brett Gundlock

据维基百科指出,墨西哥钝口螈仅产于墨西哥中部的霍奇米尔科湖(Lake Xochimilco)和泽尔高湖(LakeChalco),由于它在该国市场中被当成食物出售,而且栖息地因人类开发而遭破坏,其野生数量日益减少。

上世纪90年代,当Luis Zambrano刚刚成为生物学家时,他心中想象的是自己在远离人类现代文明的墨西哥尤卡坦半岛的某个隐秘角落寻找着新物种。但是在2003年,他发现自己却在墨西哥城霍奇米尔科区被污染的运河数着两栖动物的数量。

墨西哥钝口螈是肉食动物,主要食物为昆虫或小鱼,其正常体长约为23公分,一般可活10至15年。这种动物有很强的再生能力,一旦受伤后不是结疤自愈,而是在几个月内长出新的肢体,甚至脑部和眼睛等重要器官都可以再生,这个特性对于研究人员而言很有吸引力。

这个工作也有它的好处:Zambrano在离家很近的地方研究着墨西哥钝口螈——这是一种墨西哥标志性的甚至全球最知名的蝾螈目动物。但一开始,Zambrano就想让这工作赶快结束。

饲养墨西哥钝口螈时应注意水温,摄氏14至20度是最适合的温度,低温会减缓它们的新陈代谢。此外,它们是以嗅觉寻找食物,会“吸附”在肉类上,用胃内的真空力量吸食食物。因此,不能把未成年墨西哥蝾螈与其他动物养在一起,包括同类,否则它们会互咬对方。

Zambrano说:“让我告诉你,从最开始我就讨厌这个项目。我什么都抓不到。”

好在过了一段时间,Zambrano确实抓到了一些墨西哥钝口螈。但他的发现令其大吃一惊,并改变了他的整个职业生涯。1998年,第一个较完整记录墨西哥钝口螈数量的研究预计,霍奇米尔科大约每平方公里内有6000只。现在已经成为墨西哥国立自治大学教授的Zambrano发现在2000年墨西哥钝口螈的数量已经下降到了每平方公里1000只,而2008年只有大约100只。到了今天,因为环境污染和入侵的捕食者,每平方公里内的数量已经不到35只。

在这种蝾螈仅有的天然栖息地墨西哥运河中,它们已经处在灭绝的边缘。虽然野外仅有几百只,但在世界各地人们的家中和研究所中其实还生活着成千上万只墨西哥钝口螈,你甚至能在日本餐馆的菜单上见到人工养殖的墨西哥钝口螈。

招聘Zambrano参与该项目的英国肯特大学生物学家Richard Griffths说:“墨西哥钝口螈已经完全成为了一个生物保护的悖论。虽然它在宠物商店和研究所随处可见,但在野外已经濒临灭绝。”

这也给生物学家带来了很大的难题。因为其令人惊奇的恢复断肢的能力,墨西哥钝口螈已经成为组织修复和发展以及癌症等多个研究领域必不可少的实验模型。但经过多年的近亲繁殖,人工繁殖的墨西哥钝口螈对疾病的抵抗力较差。随着野生墨西哥钝口螈数量的减少而逐渐失去的基因多样性意味着,科学家将失去研究透彻这一生物的机会。

在科学家继续研究着人工繁殖的墨西哥钝口螈的同时,Zambrano等人正在尽最大力量保护野生的墨西哥钝口螈。他们正在繁殖并放生墨西哥钝口螈到被监控的水塘和运河中,并观察它们在霍奇米尔科野外的生存状况,希望能恢复一点自然的基因多样性。鉴于这一物种顽强的生命力,即便成功的难度非常大,但如果能获得墨西哥政府支持的话,也并非不能拯救它们。

“这种巨大项目是有可能成功的,我在很多国家都见到过这种情况。既然他们可以,我们为什么不行?”Zambrano说。

相比于同一地区的其他蝾螈目动物,墨西哥钝口螈进化的相对较晚。它们生活在墨西哥中部山区的德斯科科湖湖岸附近。它们具有幼态持续的特征,也就是说它们的成年形态保留了一些类似物种幼年时期才有的特征。尽管其他蝾螈目动物会转变为陆地生物,墨西哥钝口螈会保留其柔软的鳃,并在水中度过一生,就像它们从未长大一样。

无法长大这一特性让墨西哥钝口螈吸引了欧洲科学家的关注。

从墨西哥回来的人们将这一物种也带了回来并开始培育,结果发现它十分适合用来研究:它们在实验室环境下就能繁殖且生命力顽强容易照料。墨西哥钝口螈的细胞很大,使得调查、培养得以简化。

除此之外,不同于人类以及大部分动物,墨西哥钝口螈的相连细胞的颜色也有很大差别。这可以帮助研究者确定胚胎中的哪些组织发展成了哪些器官。但同时它的基因组非常庞大,大约是人类的10倍,使得在某些方面的研究变得很有挑战性。

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